顏強專欄:揭祕最佳球探

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陰冷潮溼的週二夜晚,一場第四級聯賽布萊克浦和巴奈特的比賽,史蒂夫-沃爾什依舊興致勃勃。沿著英格蘭西北海邊,開車一個多小時,這個“英超聯賽最有影響力的人”,出現在了比賽現場。

因為他想看看,這場比賽“會不會有些有趣的球員出現”。他在家裡根本待不住,即便他已經63歲。“看的比賽越多、研究的球員越多,你的知識會積累得越豐富。”沃爾什說道。

在一場無人關注的足總杯早輪比賽裡,他發掘出了傑米-瓦爾迪,當時已經不年輕的瓦爾迪,在非聯賽俱樂部弗利特伍德效力。他去法國看一場二級聯賽比賽,考察一個邊鋒,然後意外發現了馬赫雷斯。簽下坎特的過程更好笑,“我幾乎是綁架了這小子”。

沃爾什如今是埃弗頓俱樂部的足球總監,不過他仍然認為自己就是一個樂此不疲的球探。沃爾什的成名,當然是他在萊斯特城的工作,過去那個神奇賽季裡,萊斯特城主力十一人,除卻門將小舒梅切爾,剩餘十人,都是沃爾什日積月累的球探調查結果——這10名球員,萊斯特城購入的身價總和為2100萬英鎊。所以狐狸城奪冠之時,弗格森爵士的評語就是:“英超聯賽最有影響力的人,就是史蒂夫-沃爾什。”

沃爾什是愛爾蘭後裔,在英格蘭西北蘭卡斯特郡長大,從小和弟弟米奇都是瘋狂球迷。12歲時候,兄弟一道組織了一個七人製球隊參加足球比賽,“我當時就得負責招人。我是足球經理、隊長、負責洗球衣、安排交通⋯⋯我想我的球探生涯從那時候就開始了。”沃爾什回憶道。

這一開始就是半個世紀。

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弟弟米奇後來成為了職業球員,效力過埃弗頓、QPR以及波爾圖。史蒂夫成為了一名體育老師,不過他後來擔任了切爾西的國際球探。週五學校下課,他會急匆匆趕往機場,飛到歐洲某個聯賽看一兩場比賽,然後週日下午返回。他的足跡遍佈世界各地。

35萬英鎊買下馬赫雷斯是意外之喜,100萬鎊買下德林克沃特,是他和曼聯關係良好的成果,不過最得意的球探作品,還是坎特。

“我第一次看他為卡昂效力時,感覺這簡直是兩個人在比賽啊!他無所不在!當時坎特想加盟的心儀俱樂部是馬賽,萊斯特?他都沒聽說過這地方。”

沃爾什在法國朋友幫助下,將這個小個子帶到萊斯特城,當時這是瞞著坎特經紀人的。在訓練基地,他讓坎特把手機關了,“不籤合同就不讓他離開!”

拉涅利當時初掌萊斯特城,並不看好坎特,“他個子太小了!”但沃爾什不斷勸說,誓不罷休地努力,最終創造了一個奇蹟:

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萊斯特城花了520萬英鎊購買坎特,一個賽季奪取英超聯賽冠軍後,切爾西3200萬英鎊購走。

2017—18賽季,沃爾什回到了他熟悉的西北,投身他弟弟曾經效力過的埃弗頓。和科曼的合作相當不錯,埃弗頓使用一種戰術板體系,主教練科曼製定戰術、確定風格並且明確他所選擇陣容中的關鍵球員,沃爾什從他海量的球員資料資料庫裡進行挑選和匹配。在沃爾什的規定下,埃弗頓球探每週至少需要觀看3場現場比賽,對場上雙方每名球員,都要給出至少3行的分析評語。“這樣的資料庫,人力完成,但紮實可靠,”沃爾什介紹說,“每場比賽我們能得到差不多28名球員的表現分析,每個球探每週,能給出100份左右的球員分析報告。”

這樣的體系建立起來絕不容易,沃爾什轉投埃弗頓,給萊斯特城的承諾,是他不能碰那些萊斯特城已經在觀察的物件。但他的工作成效非常明顯,和科曼磋商後,1100萬英鎊收購斯旺西隊長中衛阿什利-威廉姆斯,順理成章。“因為我們需要一個能增強防線厚度的經驗型中衛,正面對抗力量強、攔截出色、有領袖風範,”沃爾什解釋道,“斯通斯確實才華出眾,但他未必是我們最迫切需要的。”

至於下一個坎特?沃爾什笑道:“我已經找到了。”他指的就是在埃弗頓本季發揮出色的後腰蓋耶。上季蓋耶效力降級的阿斯頓維拉,埃弗頓700萬英鎊買下,顯然超值。沃爾什的分析裡,上季蓋耶保護的是一條十分糟糕的維拉防線,場場四處救火。而在資深專業球探眼中,蓋耶的能力在其表現之上。到目前為止,歐洲五大聯賽的剷球和搶斷榜上,蓋耶排名第一。“即便他還去參加了非洲杯。”沃爾什補充說。

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施奈德林的加盟,不需要沃爾什做太多調查工作。另一個發現,是從第三級聯賽查爾頓買來的小將盧克曼,“他代表的是未來。”雖然在三級聯賽效力,但盧克曼兩腳技術平衡,踢過業餘聯賽,有即興發揮能力,和埃弗頓自身培養出來的湯姆-戴維斯,都在本賽季有了驚豔表現。

從謝菲爾德聯隊150萬英鎊挖來的多米尼克-卡爾威特—勒溫,也被沃爾什寄予厚望。

在沃爾什的構想中,廣泛考察和甄別相對低齡的青少年球員,儘快提拔進入一隊,是埃弗頓和其他財力更豐厚俱樂部相比的競爭優勢——在曼城曼聯,盧克曼、戴維斯們升入一隊的難度要大太多。他的選材理論,同樣重視大資料的分析,但“資料隻是對球探直觀判斷的支撐,球探的工作,是要降低球員買賣交易中的風險。”

半個世紀來,史蒂夫-沃爾什始終低調地奔走在一個球場到另一個球場的路途中,這是披風歷雨的球探辛勞,千百次探尋,才能挖掘出坎特這樣的寶石,然而這樣的成功,又足以回慰過往的辛勞。這可能更是中小俱樂部的經營之道,可一個“英超最具影響力的人”,恰恰是用這樣的勤奮和專業眼光,於無聲處,創造著奇蹟。

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